Uso de cubiertas para reducir la demanda de agua en pilas de lixiviación

Por lo general, en climas húmedos se opta por el uso de coberturas impermeables sobre la superficie de la pila de mineral, con el fin de reducir el ingreso de agua de lluvias al sistema, reduciendo la dilución de la solución y disminuyendo el agua contaminada en exceso con solución que requiere recirculación o tratamiento antes de su descarga al medio ambiente. Por otro lado, también podría utilizarse las coberturas impermeables en pilas ubicados en climas secos para optimizar las demandas de agua de reposición, que es el punto de partida para la elaboración del presente artículo.

El artículo presenta la experiencia del balance de aguas de un proyecto de una pila de lixiviación, ubicada en la sierra sur del Perú a una altitud que varía de 4000 a 4700 m.s.n.m., en donde se presenta un clima de tipo desértico frío, con escaza precipitación y un gran predominio de la evaporación durante todo el año. La complejidad de este caso en particular consiste en optimizar las demandas de agua fresca que se requiere para el funcionamiento de la pila de lixiviación y su interconexión entre las pozas de operación.

El propósito del balance de aguas es evaluar los flujos entrantes correspondientes a la precipitación que cae sobre el área revestida de la pila de lixiviación, humedad propia del mineral, flujo de agua fresca de reposición y otros flujos externos que pueden ingresar al sistema; mientras que los flujos salientes lo componen la evaporación en la pila de lixiviación (desde las áreas activas bajo lixiviación, áreas inactivas que no están siendo regadas, y por las pérdidas debido al riego), las evaporaciones en las pozas y las salidas de los flujos de salida del sistema pila-pozas debido al proceso de tratamiento de aguas cianuradas o efluentes (detoxificación).

infraComo parte del análisis del balance de aguas, se recomienda el uso de coberturas impermeables sobre la superficie de la pila de mineral (zona activa) para reducir las demandas de aguas de reposición en la operación de la pila de lixiviación. Las coberturas reducirán la evaporación de las zonas de riego y tendrán una eficiencia que dependerá de su instalación y espesor de la misma; además se contemplará el control de evaporación en las pozas de operación con la finalidad que el balance de aguas sea positivo y se reduzca el déficit de agua. Por último, se contempla un cronograma de implementación de coberturas respecto a las demandas de agua durante la vida útil de la pila de lixiviación que permitirá la optimización de costos de operación.

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